Pterossauros de paleontologia com polegar “humano”

É um componente-chave da destreza manual: humanos e algumas espécies animais altamente desenvolvidas podem colocar o polegar contra os dedos da outra mão. Os paleontólogos descobriram agora o exemplo mais antigo dessa alegada fraqueza dos pterossauros do período jurássico. Com garras opostas em suas asas, ele pode agarrar bem a presa e escalar habilmente para os galhos. Porque as características do animal sugerem um estilo de vida nas árvores, explicaram os cientistas. Eles chamaram o incomum pterodáctilo de “dedos de macaco”.

A versatilidade das mãos é o segredo do sucesso da nossa espécie: nos humanos, o movimento do polegar responsável por isso é particularmente desenvolvido e permite, entre outras coisas, uma pegada precisa com a pinça em conjunto com o dedo indicador. Em outros primatas, também, a exposição é generalizada, e exemplos de várias formas também são conhecidos de alguns outros grupos de animais. No entanto, no caso dos répteis, apenas um grupo tem um polegar verdadeiramente oposto: o camaleão evolucionário relativamente jovem produziu essa adaptação ao seu estilo de vida de escalada. Mas agora uma equipe internacional de paleontólogos está relatando outro exemplo da história evolutiva mais profunda dos vertebrados.

O exemplo mais antigo conhecido

É um representante até então desconhecido dos pterossauros, cujos vestígios foram descobertos na Formação Tiaojishan, no nordeste da China. O fóssil bem preservado remonta a cerca de 160 milhões de anos. É um pterossauro relativamente pequeno, com envergadura de cerca de 85 cm. Os paleontólogos atribuíram-no à família dos pterossauros Darwinopatra, que, de acordo com descobertas anteriores, parece que diferentes representantes estavam vagando no ar no local no período jurássico. Para descobrir detalhes das propriedades físicas do poço, os pesquisadores examinaram o fóssil com a ajuda de uma tomografia computadorizada, que pode fornecer uma visão não destrutiva das áreas ocultas da descoberta.

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Conforme relatado por paleontólogos, tornou-se aparente que os pterossauros tinham garras em suas extremidades frontais da asa, que eram caracterizadas por um pollex oponível (polegar). Esta era uma característica até então desconhecida dos pterossauros. “Os dedinhos estavam parcialmente embutidos na placa de pedra. Mas graças à nossa fina tomografia computadorizada, fomos capazes de ver a rocha, criar imagens digitais e, finalmente, modelar como o polegar oposto interage com os outros ossos do dedo”, diz o co-autor Waisum Ma, da Universidade de Birmingham.

Dessa forma, os pesquisadores puderam demonstrar que garras do polegar especialmente posicionadas davam a esses pterossauros uma boa pegada. Como eles explicam, a descoberta é a evidência mais antiga de um verdadeiro polegar opositor na história evolutiva. Os pesquisadores também explicaram isso no nome científico que deram ao pterossauro: Kunpengopterus antipollicatus. O nome grego da espécie “antipollicatus” significa “com o polegar oposto”. Os paleontólogos também usam o apelido de “Monkeydactyl” – dedos de macaco para designar um pterossauro incomum.

Morador de árvores ágil

Como eles relataram, a garra especial era claramente uma adaptação do modo de vida das árvores. Além do método de movimento da mosca, o Kunpengopterus antipollicatus seria capaz de se mover graciosamente nos galhos. Os pesquisadores dizem que isso indica a especialização de diferentes tipos de pterossauros no mesmo ecossistema. “A antiga floresta no local de Tiaojishan era o lar de pelo menos três gêneros de Darwinoptera pterosaurs. Nossos resultados mostram que Kunpengopterus antipollicatus ocupava um lugar ecológico diferente de Darwinopterus e Wukongopterus, o que pode ter reduzido a competição entre esses pterossauros”, diz o primeiro autor Xuanyu Zhou, da Universidade de Geociências da China em Pequim.

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O coautor Rodrigo Pegas, da Universidade Federal de São Bernardo, concluiu: “Os pterossauros Darwinopatra do período Jurássico foram chamados de Darwin por causa de sua anatomia translacional, o que ilustra como a evolução afetou as propriedades dos pterossauros ao longo do tempo, por isso foram realmente considerados representantes particularmente interessantes. Para pterossauros. E agora está provado que a nova espécie de Darwinoptra pode, aparentemente, continuar a causar surpresas “, diz o paleontólogo.

Fonte: University of Birmingham, Artigo: Biologia Atual, doi: 10.1016 / j.cub.2021.03.030

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